《电子技术应用》

苹果又添新猛将 挖人背后有哪些更深的用意

2017/4/25 6:00:00

时至今日,苹果已经展现出了想要将更多的技术掌握在自己手中的意愿。不过即便如此,“苹果”和“卫星”这两个关键词在各种报道里却都不是常见的搭配。苹果的这次挖人引起了关注,那么这将揭示出它未来的怎样的计划?

苹果又添新猛将

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业界一直都在密切关注苹果的人才动态,尤其是那些高管层级的加入或离开,这些都很有可能会提示出它未来的计划。这一次的两位“新人”,同样引起了人们的兴趣和猜测。

彭博社不久前报道称,苹果最近聘请了两位来自谷歌的前任高管,他们分别是约翰·芬威克(John Fenwick)和迈克尔·特雷拉(Michael Trela)。最让人感兴趣的,果然还是他们在谷歌时的职务 —— 航天器计划负责人和卫星工程部门负责人。

虽说同样是顶尖的科技公司,但很少有人会像谷歌或 Facebook 这样,把苹果和“卫星”这样的关键词联系在一起。谷歌和 Facebook 对卫星感兴趣,是因为它们相信借助卫星技术,自家的业务就可以涵盖地球上更多的用户群体,从而极大扩展自己的营收。可是,苹果并没有这样的需求,它的盈利点和谷歌、Facebook 这样强调广告业务的无关。

有业内人士指出,卫星对于技术公司有两种主要用途,对地观测(图像和气象数据)和通讯。他们认为苹果对卫星图像很感兴趣,这将能够极大提升自家地图服务的体验。然而仅仅只是如此吗?要知道苹果地图本身也不是苹果的盈利来源,而卫星却是十分昂贵的技术。

所以,我们这次不妨来讨论讨论,苹果这次招人背后它更深的用意。

苹果和汽车

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外媒不久前获取了一份文件,其内容是一个培训计划,主要用来指导员工去了解哪些搭载了自动驾驶软件测试平台的汽车的。在这份文件中,我们可以看到“苹果自动化系统”和“开发平台”这些字样。

每一位果粉都对苹果的 Project Titan 有所了解。它曾是苹果野心勃勃的一整套电动汽车计划,包含了从研发到制造的方方面面。或许是因为苹果最终发现汽车制造的难度对一个技术公司来说远超想象,2016 年业界盛传该计划已“缩水”,只剩下苹果自己最擅长的部分 —— 自动驾驶软件的打造。

这份文件并没有明说苹果在这个领域里实际做了什么,只强调苹果会注意遵守加州相关部门的要求,即使在有车载自动驾驶系统的情况下,也需要有人类经过专门训练的操作员,负责在系统出错的时候迅速进行接管。

从文件中我们可以看到苹果对汽车自动驾驶相关是很重视的,而这种重视也很可能会转向某种专属卫星网络的打造。苹果目前和人工智能相关的解决方案是基于云技术的,而一个专属的卫星网络可以提供高带宽低延迟的通信。

尽管苹果现在已经开始将越来越多的人工智能职能分散化,让它们更多地去依赖本地设备,但那些牵涉到驾驶员交互的,苹果或许仍然希望能够保存在云网络中。汽车在路上情况多变,需要的是及时的反应,这种时候快速稳定的网络连接就十分重要了。将卫星技术应用到自动驾驶领域,这不仅仅是提升体验而已,很多时候关乎生命安全。

网络通讯扩展

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大多数卫星通信都是通过地球同步轨道上的卫星负责的。这种卫星的好处在于,它对于地球相对静止。卫星电视和网络服务使用地球同步卫星,用户需要一个相对较大的天线才能和它们进行信号的传接。

当然,地球同步卫星一般来说并不会用在移动通信上,因为它需要的天线太大了。因此,人们使用的是近地轨道卫星。尽管这种卫星相对于地面并不是静止的,但形成数量后仍能够为地面的用户提供一个看似连贯的连接。正因为它离地面较之地球同步卫星近了太多,所以对移动设备的天线要求也小了许多。其中最典型、最早的,就是上世纪九十年代启动的铱卫星星座了。

这类计划曾经遭遇低谷,铱卫星通讯服务于 1999 年 8 月宣布破产,因为其需求太小,使用率不高,通讯费用十分高昂,和地面移动电话服务相比没有竞争力。铱卫星之后,还有更多的类似计划,也因此卫星根本没有离开地球。

不过近些年来近地轨道卫星通讯这个概念正在逐渐得到重新重视,因为随着技术的发展,它的成本相对来说已经不再非常高昂。SpaceX 公司甚至认为,近地轨道卫星通讯网络这项业务到 2025 年可以达到 300 亿美元的规模。

如今有消息称,苹果很可能正在和波音公司商谈,希望加入后者的卫星宽带计划,其目的或许在于 V-Band。V-Band 的频段范围是 40GHz 至 75GHz,它支持数千兆位级别的高速数据数率,而波音公司的近地轨道卫星计划正是基于 V-Band,且其他的类似卫星系统也同样希望支持 V-Band。这样一来相比过去的铱卫星系统它可以支持高得多的通信带宽,而且因为技术进步手机大小的设备携带的天线也已经足够了。

不过实情会不会就是这样,只能说不知道。因为我们距离 5G 网络其实也已经不远了,苹果会不会舍弃主流是很难说的事情。

另外有分析认为苹果接触波音和卫星技术是想打开更多的市场,让那些原本网络不畅的落后地区也能拥有高速网络体验。然而随着城市化不断推进,这样的区域越来越少。如果真的是为了那些非常困难的贫困地区,消费者们又没有购买苹果产品的能力。

连接的世界

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随着技术的发展,设备不再是一个个孤立的个体。如今的大趋势是,无论是智能手机、平板电脑、可穿戴设备,甚至包括笔记本电脑和台式电脑,这些都可以是构成一个平台的一部分,由网络、应用和服务串联起来。苹果如今就是在做着这样的事。

想象一下未来的五年、十年内,各种各样的电子设备加起来数量会有一个怎样的激增吧,这并不是不可能的,因为我们已经离不开这些产品了。

那么如果要保证这些设备都能够绝对流畅无缝地形成一体,苹果对卫星的掌控或许是非常重要的,正如我们在上文中谈到汽车时所说的那样。如果真是如此,那么苹果的平台体验将会有飞跃式的进步。

实际情况如何我们现在并不知晓,但苹果如今的确已经表现出了想将一切都握在自己手中的意向。或许凭借卫星技术,它将打造出一个范围更广阔的“围墙花园”。


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