《电子技术应用》

联电定位大翻转 不追第一追获利

2018/8/9 21:48:26

「不再投资12nm以下的先进制程!」这是去年7月,联电采用共同总经理制后,新接任的王石和简山杰随即做了这个极为大胆的决定,宣告联电开始进行一连串的改革,要扭转过去18年联电的竞争劣势。

这个宣布在全球半导体产业引起轩然大波,外资分析师看法两极,摩根士丹利分析师詹家鸿在七月分报告中认为,联电是「把钱花在正确的地方」,上调联电的投资评等;UBS(瑞银集团)也给予买进评等;花旗证券则持续质疑联电在28奈米的竞争力,给予卖出评等。许多分析师的疑问是,「不投资先进制程,联电还会成长吗?」当中芯、格罗方德、英特尔都不敢对投资先进制程说不,联电竟然开了第一枪。

联电董事长洪嘉聪的这项决定,却是企业经营策略里,一个很有意思的案例。《财讯》透过正式发言管道,取得共同总经理王石的看法,他上任这400天内,联电几乎是「换了一个脑袋」,追求成长的策略已和过去不同;联电放弃一块众人都看到,实际上未必吃得到的市场,承认自己的弱点,却可能打开全新的机会。

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(图左,简山杰;图右,王石)

王石曾是美商Trident(泰鼎微电子)的副总经理,在他任内,这家做绘图芯片的公司在他重新定位后,从一度奄奄一息,最后市值增加20亿美元。他2008年加入美国联电后发现,联电之所以持续在市场上输给台积电,不在于企图心,而是策略需要调整。

「18年都是不断追赶的策略。」王石分析,2000年时,联电选择和IBM合作研发铜制程,台积电选择自行研发,从此让联电在先进制程上处于落后状况。

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联电换了一个脑袋 王石公开400天密谋计划


「联电的客户群缩小,但先进制程每个世代,产能的投资成本愈来愈高。」他分析。如果把联电和台积电比喻成战舰。在先进制程的战争中,联电这条战舰愈来愈小,台积电愈来愈大。过去18年,每当台积电这条大船换上口径更大的大炮,联电也努力要做同样的事,期待靠技术领先,扩大规模;但18年过去了,这件事却一直没有发生。

追赶策略让联电长期处于劣势。「一旦客户群变小,技术和资源就变少,你持续投入,但是推出的时间会比人家晚。」经常出现的状况是,联电赶上台积电最新制程时,这项新制程也过了价格最高的黄金时期,开始降价;同样投入先进制程,联电就要花更多时间,才能把投资在研发和建置产能的钱收回来。

就以28奈米为例,这是当前晶圆代工产业最赚钱的服务,联电是少数紧追在台积电之后开发出28奈米制程的公司;但只要联电一追上,台积电的28奈米就改版,「每次改版,客户就会改用新制程,」联电只好再投资一次,台积电光是用这个方式,就已经「累死对手」。

「我们到了不能不改变的时候。」王石直言,一个最明显的指标是,由于过去的过度投资,联电必须要维持产能利用率高达9成以上,才能够赚钱,「我们的EPS(每股税后纯益)是用力拧毛巾挤出来的,」他认为,「以前我们是用牺牲获利,来换取营收成长。」

「但不继续追赶先进制程,是不是对的决定?」为了回答这个问题,王石在公司内部已经追踪了好几年;他发现,破解台积电「累死对手」策略的关键,是用理性和纪律,扎实地建立联电在市场上的影响力和财务纪律。

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他把联电的目标,从追求成为市场老大,变成追求投资报酬率(ROI),「ROI是我们决策的重要指标。」上任后,他第一步先从改善财务体质,改善自由现金流开始,不再跟进投资7奈米等技术后,过去几季,联电累积现金的速度变快了,甚至有钱可以买库藏股。

接着,他严格要求每项投资,都要符合投资报酬率的要求,不符合就砍掉。「投资技术研发相对便宜,我们在12、14奈米的研发还会继续。」他分析,贵的是建置产能,12、14奈米的产能建置相对就少,「要不要扩建,我会依ROI状况严格控制。」

追求投资报酬率 不一定要是市场老大


如果现金流改善,联电会再投入7奈米技术吗?王石坚定地表示,「不做!」因为他算过,联电的规模,做七奈米没有效益,中芯、格罗方德,背后有中国政府和阿布达比的资金支持,联电没有富爸爸,继续追先进制程并不理性。

但是,不参与先进制程竞争,未来联电该如何成长?王石的选择,是回过头来,把资源投在联电擅长的市场上,把规模比他更小的公司挤出去!

王石分析,全球晶圆代工的市场规模约为60亿到70亿美元,最先进的制程占去其中十几亿美元市场,每年以29%速度成长;但较为成熟的制程,市场规模却有50亿美元,这50亿美元市场,每年仍在缓慢成长,「未来也会变成60亿美元。」

他发现,在这个市场里,联电的优势就很明显了,「联电的研发资金,比其他所有经营成熟制程的公司加起来还多!」像世界先进等公司不靠先进制程,还是照样赚钱,联电拥有的12奈米技术,胜过许多竞争者,这都是联电的优势。

但过去联电都忽略了这个大市场,「联电在这里(指12奈米以上的制程市场),全球市占率也只有9.1%。」联电现有的营收规模约为50亿美元,如果市占率能从9%成长为15%,联电的营收就会变成82亿美元,等于还有6成的成长空间。

同一时间,中芯等对手还忙着争夺先进制程,会排挤他们对成熟制程的投资,联电便有机会成为这个池子里的大鱼。

瞄准先进制程 争取具战略价值客户为目标


「联电要在成熟制程做出影响力。」这是洪嘉聪的盘算,例如,联电宣布并购日本三重县富士通的12吋厂,并购之后,全世界90、65和40奈米的产能,联电拥有22%。买下这个厂后,联电在12奈米以上制程的全球市占率就会突破10%。

换句话说,未来全世界电子公司需要这些半导体技术,就必须把联电当成重要的合作伙伴,联电因此可以拥有更稳定的客户关系,改善投资回报率。

当别人只看到传统制程微缩的商机时,王石却认为,下一步,还可以在现有的逻辑制程上,加上耐高电压的制程、加上嵌入式存储器的技术,就像堆积木一样,每增加一项新技术,产品的价值就会提高。近期八吋晶圆厂的产能供不应求,就是因为有很多成熟制程的新应用出现。

「这个领域不缺成长题材。」王石说明,「嵌入式存储器,RF-SOI等技术,联电都有机会。」

王石在内部开会时,反覆在内部盘点「决胜点在哪里,如何赢(Where to play , How to win)。」这一次,联电不是只要技术领先,而是每花1块钱,都要把每一步想清楚,这笔投资能争到什么样的市场,拿下哪些有战略价值的客户。

未来投资人要如何看待联电?王石分析,过去几季,联电手上现金累积的速度变快,对抗景气逆风的能力变强,「有现金在手上,能做的事很多」,像联电已经开始买库藏股注销,获利配发的比率也在提高。

「中长期要看EPS的改善。」王石说,联电从明年下半年起,折旧的成本会开始下降,联电手上的资金会更加充沛,王石和简山杰上任后的改革,有机会让联电走出失落的18年,重启成长。

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