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联发科投资的这家IP公司,将借道RISC-V挑战Arm?

2021-02-26
来源:半导体行业观察
关键词: RISC-V ARM 联发科

  2020年,晶心科技总经理林志明有如坐云霄飞车,从谷底跃起。

  晶心科是中国台湾唯一一家嵌入式处理器IP授权公司,可说是「台版Arm(安谋)」,但过去长年被Arm压制,难施拳脚。营收规模5.8亿,联发科持股13%、蔡明介兼任董事长的晶心科,这半年股价却暴涨约2倍,俨然成为联发科的小金鸡。

  「现在大家比较认识我们了,」62岁的林志明说。

  晶心科的故事,是中国台湾打造自主化处理器架构的故事。

  林志明交大电物系毕业后进入联电,参与过x86处理器开发。后来联电放弃IDM(垂直整合制造)路线,转型晶圆代工,林志明被派驻荷兰任分公司总经理,开发客户。

  回到台湾后,他被延揽到联电大将林孝平创办的智原科技,专做订制型芯片(ASIC),及制程相关的硅智财。

  2005年,中国台湾推动「硅导计划」,由时任交大校长张俊彦领导,推动5个处理器(Processor)计划。其中一个就是打造「中国台湾心」,降低对英特尔、Arm等国外大厂的依赖,补起台湾半导体产业最上游的基础。

  当时在张俊彦和蔡明介主导下,成立了晶心科,并由时任智原总经理的林孝平担任第一任总经理,林孝平再将时任智原副总经理的林志明,找去接任晶心科总经理。

  但没想到这条处理器架构自主研发之路,充满荆棘。

  晶心科创立后连亏9年,前后烧掉约10亿元、减资了3次,还找国发基金投资,取得43%股权。

  「很感谢蔡董(蔡明介)一直把我们留下,」林志明说。蔡明介甚至公开喊话,要大家多用晶心科的IP,联发科很长一段时间是晶心科最大的客户。

  晶心科的英文名字「Andes」,是位在南美洲、全球最绵长的山脉安地斯山脉。为什么不是选象征台湾的玉山Jade?

  「第一个字母一定要是A,后面一个字母一定要排在Arm前面,」透露林志明不服输的心。

  然而,面对6000人规模的Arm,只有200多人规模的晶心科犹如以卵击石。一名了解Arm的IC设计厂高层坦言,「Arm为了不让竞争者壮大,把授权费压得很低,它家大业大,小间的就很辛苦。」

  2015年,晶心科决定转向一个科技界还很陌生的名字「RISC-V」。这是种开源的处理器架构,如果说Linux是软体界的开源代表,RISC-V则是可望成为处理器界的Linux,让所有运算装置都能用。

  2010年,美国柏克莱大学教授帕特森(David Patterson)的研究团队,不满Arm不愿进一步开放,因此开发一个新指令级,可满足从微控制器到超级电脑,催生RISC-V架构,在2014年发表了第一版用户手册。帕特森更带着这群柏克莱帮,创立RISC-V全球龙头SiFive。

  《华尔街日报》曾评论,「这意味着任何公司都能使用RISC-V架构,却无须付Arm要求的授权费。」

  许多新创公司迅速拥抱RISC-V,包括SiFive、联发科内的曜鹏科技,阿里巴巴旗下的平头哥和芯来等一大批企业。

  晶心科义无反顾地投入RISC-V之后,凭着过去几年的经验累积,2017年就做出第一代RISC-V产品。去年,它开发出高效能多核45MP微处理器,可用在高端伺服器、边缘运算、蓝牙等无线通讯。

  林志明还当选RISC-V国际协会董事,经常白天谈生意,晚上配合欧洲时间与其他会员视讯开会,紧跟RISC-V的技术趋势。

  一名外资半导体分析师观察,在RISC-V阵营中,晶心科的技术水准非常高。

  晶心科鸭子划水五年,机会说来就来。先是美中科技冷战,让中国IC设计厂积极找非美系的硅智财供应商,晶心科从此生意接不完。

  RISC-V国际协会更将总部从美国搬到瑞士,以彰显其独立性。

  去年9月,全球图形处理器大厂Nvidia宣布以400亿美元天价并购Arm,让过去有「处理器界瑞士」之称的Arm顿失中立性。业界开始有呼声想摆脱「不够开放」的Arm,转投靠RISC-V阵营。

  《天下》曾实际询问一名Arm客户、台湾芯片厂高层,他直言,「每次我公司销售多少,都要报给Arm我的平均单价、卖的量。开玩笑,没有人会相信报给竞争对手(英伟达),心里会觉得安心的。」

  这名高层不讳言,Arm的中立性标志蒙尘后,公司未来可能转往RISC-V架构。「这才是晶心科真正可获利的地方,」他说。

  到2020年,RISC-V架构已占晶心科营收59%。甚至不只IP授权,晶心科还进一步帮客户打造客制化的RISC-V运算架构。

  去年国发基金释出一半晶心科股份,净赚16亿,成为少数没亏钱的投资。大股东兼大客户联发科,目前占晶心科营收更已不到一成,晶心科靠自己打开全球超过180间客户,走出联发科的庇佑。

  「到现在,我还是很热爱处理器,」1980年代联电、2000年代晶心科,戏称做了两世纪处理器的林志明,带着晶心科,让中国台湾在新崛起的科技典范占一席之地。

  

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