《电子技术应用》

苹果在Imagination总部附近开设办公室

2017/7/11 5:00:00

苹果在与英国芯片公司Imagination Technologies(以下简称Imagination)激烈对峙的过程中,在其附近开设了一间办公室。苹果在圣奥尔本斯租了一间22500平方英尺的办公室,离Imagination的总部只有几英里远。Imagination的技术目前构成了所有iPhone、iPad和Apple Watch的图形芯片的基础。

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该公司计划在宣布与Imagination终止合作关系后,利用这个办公室为苹果设备开发自己的图形技术,这一变化导致了Imagination阵营的恐惧,它担心苹果公司将会挖走其优秀的员工。

近几个月来,苹果聘请了一批Imagination的员工,包括前首席运营官约翰·梅特卡夫(John Metcalfe)。

当苹果声称他们不再需要支付专利使用费,因为他们打算停止使用Imagination的图形技术时,Imagination曾经指责苹果违反道德规范。

Imagination的首席执行官安德鲁?希思(Andrew Heath)甚至质疑苹果在不侵犯Imagination的前提下开发自己的技术的说法。

苹果坚称,他们已经提前两年发出了关于终止合作关系的通知。

苹果发言人说:“我们重视过去的关系,并希望尽可能多地给予他们关注,以适应他们未来的计划。我们对他们的回应感到失望,他们的回应是不准确和误导性的。”

分析人士说,没有苹果的版税,Imagination的业务就不行了。然而事实也是如此,Imagination上个月把自己挂牌出售了。

抛弃Imagination,苹果什么意图?

2017年4月3日,消息称苹果公司将自主研发GPU。消息一出,苹果手机GPU供应商Imagination瞬间股价蒸发了65%。预计未来两年内,苹果旗下产品将全部采用自主生产的GPU产品。

在猜测苹果此举的目的之前先来回顾一下,2008年和2009年苹果对Imagination的两次增持。我们发现,苹果已经持有了该公司9.5%的股份。考虑当下电子产品的发展节奏,我们可以说大股东苹果是为了控制产品发展,让其产品与苹果内容生态适应性更高。这点其实很好理解,只是苹果并不像高通和英特尔那样,看见好东西直接下单收购,没有超过10%的股份是苹果给自己留出的一条后路。

熟悉电子消费品的人肯定会第一时间拿苹果自主GPU去对比小米的松果处理器,实际上CPU和GPU两者虽然归根结底为计算量,但是可对比性并不强。同时苹果在本质上,也和小米是完全不同的两家厂商。此外,自主研发的GPU和采购GPU之间其实没有啥成本差异,成本价格可以压低的空间几乎是肉眼看不到的。

于是我们回顾一下2016年Imagination的PowerVR就会发现,苹果当时就认为其GPU没有达到及格线。所以我们看iPhone 7 Plus这款产品,就算苹果采用了景深和宽度两种摄像头,也没有宣传这种组合在AR方面的优势。原因就在于GPU不能实现AR需要的著色能力,也就是渲染。

当然,如果苹果只是为了手机AR就自主研发GPU,那么我觉得苹果几位大股东肯定是不乐意的。毕竟GPU产品也需要大量的时间和金钱才能做出初步成效。因此这个时候我们就要来说一下GPU在未来,或者说已经存在潜移默化影响的另外一个苹果内容生态了——Carplay。

这是苹果的车载系统,相当于直接把iPhone上的服务搬到了汽车上,还额外根据车厂的需求而额外定制专属内容。2016年我们说这种产品都是增设型通用产品,即用户买完汽车再独立安装。但是苹果Carplay已经完完全全是一个预设产品了,也就是说,汽车从整车厂出来的时候就已经装有Carplay了。可见这是一个市场多么庞大的产品。

但是目前世界汽车产业发展趋势是这样的:别看汽车那么老大,车内留给这种产品的空间少之又少,以及未来Carplay是要涉及底盘改造和V2X(Vehicleto Everything)的。换句话说,即使一辆汽车比一部手机要大上好几百倍,可是真正的空间设计在某种程度上要求比手机更严格。另外,电子产品和汽车厂商的合作也是相当苛刻的,不难猜出苹果不愿意让供应链厂商参与汽车设计,从而使得下游厂商在熟悉模式以后,可以跳过苹果直接找车厂合作。

于是我们应该这么理解苹果的这波战术:不是不能把机会留给供应厂商,而是因为一系列要求和规范,让苹果只能自己操刀来办事。把GPU封装尺寸缩小,小体积其实变相地增加了其在汽车设计中的泛用度,苹果极有可能会让自主GPU连A00级车(排气量小于1000cc)都可以搭载。

汽车只是一个例子,未来万物智联时,界面就成为了人和机器交互的唯一工具,苹果投入自主研发以后,其产品话语权就掌握在了自己手里。比起供应商提供的GPU,苹果自主产品的灵活性更高,意味着其扩展能力强,可以适应全新的平台而为苹果增加跨产业的合作机会。

对,也就是多赚钱。


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