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缺少独立NPU的AI芯片 或许将错过一个真AI手机时代

2018-03-30

  最近几个月,AI芯片一度成为手机圈热词。各大手机厂商也纷纷蜂拥而至,奏响了属于AI芯片的命运交响曲。而业内也一致认为,AI芯片将成为众多上游厂商的新发力点。

  不过,作为传统移动芯片“老大哥”的高通却在新趋势面前表现乏力。不仅后发而至,且其旗舰级芯片骁龙845因缺失极为重要的独立NPU单元而饱受行业诟病。

  或许,一直深陷舆论漩涡的高通,颓势终于显现在了最重要的芯片产品上。笔者认为,错失了提前布局AI产业的机会,没能跟上AI芯片的浪潮,将让高通很“芯痛”,甚至可能错过一个手机向前推进的关键节点和全新时代。

  步入全新时代,独立NPU不应缺失

  当下,手机行业遇到了多重问题:增量触及天花板且呈现下行趋势、利润贴地飞行、技术创新滞后导致消费者换新动力不足……而在这样的纷乱态势下,手机行业必须重装上阵再出发,去开启一个全新时代来实现自身的迭进和嬗变。

  目前来看,手机产品想要实现质的突破和提升,就不能拘泥于传统固有的产品理念,而是要通过以AI为代表的前沿技术进行深度赋能。同时,更要与时代趋势相契合。现在已经不再是一个靠节约研发资源和成本去攫取高额利润的时代,而是以消费者需求、价值为导向的全新时代。

  毋庸置疑的是,高通为智能手机的普及、落地做出诸多贡献。尤其是以高通骁龙625芯片为代表的中端芯片,成为千元机普及的重要推动力量。换句话说,高通旗下的芯片满足了此前人们对手机性能的需求。但是,这并不意味着高通就能够躺在功劳簿上不思进取。

  作为高通的最新旗舰芯片,骁龙845芯片缺失独立NPU单元实在是让业界和消费者不解。毕竟在AI手机已经成为浪潮的当下,作为专门为AI计算打造的NPU单元其实是不可或缺的。而高通骁龙845芯片缺失了这一单元,或许是以money为基调去考虑。

  比如,在因垄断被巨额罚款后,高通想通过从源头上节约研发资源和成本去赚取更多利润,以此来稳定公司市值。此外,加入独立NPU单元后成本会增加,进而反应在终端芯片上,将导致芯片价格上涨后合作伙伴不买账。

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  缺少独立NPU的AI芯片,或许将错过一个真AI手机时代

  雷军就在近日于微博上透露骁龙845芯片加上17%的进口增值税后,成本为500多元,是骁龙660芯片的三倍多。而如此高的成本连出货量较大手机厂商小米都得考虑考虑,更遑论其他手机厂商了。高通选择了跟成本“妥协”。这样的做法显然是不可能成功的。比如:小米Mix 2S发布时一直强调相机硬件自带AI让拍照变得不错,却始终没有提及骁龙845芯片的AI能力,想必也是知道上不了台面吧。

  真AI旗舰手机三大特质,树立真伪标准

  作为一款真AI旗舰手机,必然要有多个衡量标准。而不符合这些标准的,就不被承认是真AI旗舰手机的。就目前来看,业界公认的真AI旗舰手机所需要具备的特质分为三个层面:独立AI处理单元、AI操作系统、底层开放的AI技术实力,它们是成为消费者辨别真AI旗舰手机的标准。

  其中,独立AI处理单元就是在传统手机芯片核心CPU、GPU、ISP、DSP等基础上,新增的独立专用硬件单元,通常英文缩写为NPU。独立AI处理单元存在的意义,在于专门针对计算性能的海量需求。但某些芯片厂商却混淆了这个概念,比如高通骁龙845芯片虽然也做到端侧的AI,但只能通过NPE来调度CPU、GPU和DSP资源来实现AI性能。但是因为这些芯片并非是专门为AI计算设计,因此效率很低。

  相比之下,华为的麒麟970芯片则是全球首款内置独立神经网络处理单元(即NPU)的AI芯片。NPU采用HiAI移动计算架构,其AI性能大幅优于CPU、GPU和DSP等通用计算单元,同时相比CPU获得约50倍能效和25倍性能优势。

  结果很明显,就是麒麟970芯片可以用更少的能耗更快地完成AI计算任务。比如:采用麒麟970芯片的荣耀V10不仅能效比提升了50%,且在AI方面的表现也相当惊艳十分。诸如智能人脸解锁、AI语音助手、游戏优化、拍照、AI随行翻译、智能常亮屏及旋转屏幕等应用层面,荣耀V10都带来更加人性化的体验。而苹果的A11也是一枚带有神经网络引擎的芯片,其神经网络引擎是专门用于运行AI的处理单元。

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  缺少独立NPU的AI芯片,或许将错过一个真AI手机时代

  此外,真AI旗舰手机必须要有与之相配的AI操作系统。如果说此前的iOS和Android系统主要是通过基础功能配合各种APP来实现丰富的用途,那么AI操作系统就像是为这两个系统加上了一颗“智慧大脑”。

  通过AI操作系统,冰冷的手机就像被赋予了灵魂和生命,能够真正了解用户的需求,并提前感知、预判用户的行为,让用户的决策变得更简单,使得手机使用变得真正智能。据了解,业界能够称之为AI操作系统的仅有华为EMUI8.0。这一系统提供的智慧加速、智慧服务、越用越聪明等特性,能够让手机变得更具活力。

  当然,AI真旗舰手机也必须具备底层开放的AI技术实力。要知道,真AI旗舰手机并不是一成不变的,而是需要不断开发、挖掘其潜力,以平台的身份嫁接更多资源,即成为AI移动计算平台。从本质上看,是为了去连接更多AI应用的开发者,不断革新真AI旗舰手机的应用体验,带来更多智能用户服务。据了解,华为发布的人工智能开发平台HiKey970就是一款非常适合人工智能应用开发的平台。

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  缺少独立NPU的AI芯片,或许将错过一个真AI手机时代

  总的来看,决定一款AI手机是否为“真”的决定性要素,就在于独立AI处理单元、AI操作系统、底层开放的AI技术实力这三大特质上。就目前来看,荣耀V10已经具备了这三大特质。而从未来发展趋势看,真AI旗舰手机也将越来越多地出现。

  真AI对决伪AI:一个全新时代的开启

  手机市场要想真正向前跃进并实现变革,就必须去芜存菁,进而让真AI手机当道。

  以荣耀V10这款真AI手机为例,其配备的面部解锁功能支持抬手亮屏,拿起手机即可完成解锁。而伪AI手机即使配备类似功能,还要经过CPU等处理,解锁速度较慢。此外,荣耀V10的屏幕智能旋转功能,能让屏幕追随用户的眼球实现横竖屏智能切换,保持屏幕和用户目光平行,适用于观看视频、浏览网页等多个场景。而伪AI手机则无法做到这一点,只能是机械化的竖屏或者横屏,体验欠佳。

  我们可以看到的是,当下已经进入到真AI手机与伪AI手机对决的关键时间节点。二者的胜负固然自不用说,但依然要速战速决。当真AI手机对伪AI手机造成重击后,那些在真AI手机上倾注心血、资源和人力的企业就能够快速抢占市场制高点。而以这些企业为领军者,它们将引领整个手机行业进入新纪元。

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  缺少独立NPU的AI芯片,或许将错过一个真AI手机时代

  依然专注于硬件性能,却忽略了在AI层面有所建树的高通,固然还会在短时间内表现不错,但有可能在未来与整个时代脱节,并有可能导致一连串恶果。比如在时间上丧失优势,进而被市场和消费者抛弃。而太过专注于商业层面的利益,既丧失了初心,也让自身止步不前。

  当下,真AI手机因为更契合消费者的痛点需求而愈来愈受到青睐。如千人千面的特性,让真AI手机更了解消费者自身的使用习惯;长久使用不卡,让手机具有更好的延续性等。可以预见的是,随着真AI手机的特性被消费者所熟知,其将迅速成为主流并开启一个全新时代,而我们所有人都将成为受益者。