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靠AI定制化芯片,弯道超车欲与英伟达较量

2019-05-15

"机器智能大规模普及,从云到指尖,人工智能也让计算产业走到历史节点。在这个节点之上,算法立身的依图,接下来需靠芯片立命。算法、算力、数据、行业知识综合起来,AI的轮子才能转起来,推动整个行业发展。今年5月9号,人工智能企业依图发布其首款深度学习云端定制芯片,定名“求索”。这款芯片结合了最佳的人工智能算法和最先进的芯片设计理念,从设计到制造首次实现全面国产化,加速了数据中心服务器人工智能芯片自主可控的进程,为更多人工智能产品落地提供了可能。"

芯片市场需求无法满足

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通常大多数芯片厂商提供给客户的产品均是普通计算型芯片,只在底层提供一些加速操作,没有面向重大场景做针对性优化,已经无法满足AI个性化的需求。客户拿到芯片之后还需再找算法厂商购买算法,比如安防场景下的密集人群检测和识别,自动驾驶场景下的三维感知定位等。

当客户遇到系统级问题需要快速支持解决时,芯片与算法厂商双方很难做到深度高效的协同支持,以及合适的利益分配,必然会在对于客户的支持产生很多问题,难以应对AI在行业快速落地的需求。由此,软硬结合做配套服务是AI公司可以看得到的并能充分发挥自身优势的最佳方案。

目前包括安防市场在内的很多行业的发展已从监控智能到识别智能再到数据智能,从数据智能的视角,更多更大比例的智能会发生在云端,解决云端的算力、算法、数据才是真正的课题。布局芯片产业,则是看到了由于数据多元化带来的计算多元时代。

PK英伟达是发展使然

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在芯片领域,英伟达的存在就像达摩克利斯之剑,悬挂在各个想弯道超车芯片厂商头顶。据市场研究顾问公司 Compass Intelligence2018年发布的一分关于 AI 芯片调研报告显示,在全球前 15 大人工智能 (AI) 芯片企业排名表中,英伟达 英伟达盘踞榜首,而紧随其后的便是 Intel 英特尔和 IBM。

对于 CV 厂商而言,早期集体瞄准的安防业务在 2018 年出现了紧缩。业内人士分析,单纯就安防供应端市场,增长率从 9% 的预期调整到 7%-7.5%,规模约为 5100 亿-5200 亿元。而被 CV 厂商视为下一个增长点的智慧城市等更大的生意,则是阿里、华为等巨头争夺的地盘。

在依图成立七年后,依图科技发布了自研云端视觉推理AI芯片questcore (中文名“求索”),以及基于该芯片构建的软硬件一体化系列产品和行业解决方案。在人工智能时代加速到来前夕,被行业称为中国“AI四小龙”之一的依图科技再贴上新的身份标签,成为与世界巨头站在同一条起跑线上的中国AI企业。

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依图芯片PK英伟达的实力

中国缺“芯”已久。数据显示,2018年中国进口芯片总额已经超过了3000亿美金,达到3125亿美金,而这一数据在2017年是2700多亿美金。并且,在进口芯片当中份额最高的是高端核心芯片,比如CPU、MCU和存储芯片。在AI时代,AI芯片被行业认为是中国赶超的机会。

在实际的云端应用场景,依图 questcore? 最高能提供每秒15 TOPS的视觉推理性能,最大功耗仅20W,比一个普通的电灯泡还小。在同等功耗下,依图questcore 产品的视觉推理性能是市面现有主流同类产品的2-5倍。

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依图原子服务器基于questcore  打造,一台服务器提供的算力与 8 张英伟达P4卡服务器相当,而体积仅为后者的一半,功耗不到20%。在进行视频解析时,1台依图原子服务器(搭载4核 questcore 芯片,除此之外无需其他配置),与8卡英伟达T4服务器(含双核英特尔 x86 CPU)对比,单路视频解析功耗仅为后者的 20%,与8卡英伟达P4 服务器(同样含双核英特尔 x86 CPU)相比,功耗约为后者的10%。

依图questcore 基于拥有自主知识产权的芯片架构,针对依图世界领先算法做了专门优化,能够充分发挥依图在机器视觉领域的专业积累和行业知识,适用于人脸识别、视频结构化分析、行人再识别等多种图像和视频实时智能分析任务。

这款芯片是目前全球最智能、性价比最高的视频解析芯片。依图科技做芯片是为了打造更有竞争力的产品,并非为了做芯片而做芯片,而是从场景出发,提供性能、功耗和成本最优的一体化解决方案。

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与英伟达的GPU相比,依图芯片的竞争力体现在性价比上。他举例称,“原来一个机房可能要五台机器、五个机柜,现在你只要一个机柜。原来耗电可能是2万瓦,现在改成一个机柜之后,你可能只需要用4000瓦。因此,在能量效率上面提升了很多,占用的资源也会节省很多。

AI芯片定制化是未来方向

据研究报告显示,目前AI芯片行业生命周期正处于幼稚期,市场增长快,2022年将从2018年的42.7亿美元,成长至343亿美元。与其他战场相比,这个新战场充满了不确定性,以及更多的机会。中国AI创企与世界科技巨头站在同一起跑线上,完全有可能成为新巨头,同时加速数据中心服务器芯片自主可控进程。

人工智能应用场景千变万化,其中应用的算法之间的差异更是巨大,可以预期未来各项应用将有不同的定制化芯片,出现人工智能芯片百家争鸣的盛况。AI芯片的另一大特点在于它所面对的是一个全新的、还未被大公司充分定义的新的业务场景。即使是英伟达,也只是在云计算这一领域有一定的垄断地位。定制化芯片必然是未来方向。

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一个成功的芯片项目所带来的不仅仅是销售芯片本身的利润,还有伴随芯片设计、制造以及销售整套流程中产生的支撑产业与生态系统,从而带动软硬件发展、行业标准制定、知识产权销售等产业发展。算法即芯片,这条新路还会带给AI公司更多的可能性。

对芯片产业的明确信号

如“算法即计算”的观念,目前算法、软件正在重新定义芯片和硬件,传统芯片巨头之间的势力范围和功防疆界,已经被打破。在全世界范围内,芯片供应领域都在上演着客户变竞争对手。英特尔和英伟达等芯片霸主,目前正在被特斯拉、依图等“跨领域”玩家挑战。而且依图这样的公司,算法还在业务场景中不断迭代,发展速度并不会依照传统半导体发展路线。

对AI公司来说,也展现新信号。之前国内有AI四兽,把依图和商汤、旷视及云从等四家中国AI独角兽并称。

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当时四家公司都是AI算法起步,都先从安防等场景开始落地业务。但现在短短几年,各自走出不同路径,而且差异化越来越明显。比如依图,落地业务涉及安防、金融、医疗、智慧城市和零售方面。并且除了视觉领域,跨界打击也在发生。

结尾

依图求索芯片从设计到制造实现了全面国产化,作为服务器芯片可以独立使用,有助于完善中国IC产业生态,加速数据中心服务器芯片自主可控进程。

前行之路困难重重,即便如此,对于包括依图在内的众多中国AI创业公司,应该给予更多的耐心及包容,过去几年,他们的确给我们带来了太多的惊喜和成绩。

依图questcore 的推出,证明中国在AI芯片领域完全有能力制造出世界顶级的产品。在没有先例可循的人工智能时代,中国AI创企与世界巨头站在同一条起跑线上,完全有机会成为新时代的巨头。