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英特尔欲剥离Altera,向FPGA市场投下“深水炸弹”?

2023-10-09
作者:黄山明
来源:电子发烧友网
关键词: 英特尔 Altera FPGA

  近日,英特尔公开宣布,将剥离其可编程解决方案部门(PSG)。从明年1月1日起,PSG作为一个独立的实体机构运营。而PSG是英特尔旗下负责开发Agilex、Stratix和其他FPGA产品的部门,此次剥离后,英特尔希望PSG能够在两到三年进行独立IPO。

  有趣的是,PSG的前身,就是2015年被英特尔以167亿美元收购的Altera,这也是英特尔历史上规模最大的一笔收购。而花费重金买来的Altera,如今为何却要剥离出去,对FPGA市场又将有何影响?

  剥离PSG部门,Altera将重出江湖?

  2015年,意气风发的英特尔决定来一场豪赌,斥资167亿美元收购FPGA芯片大厂Altera。而在当时,英特尔14nm制程的Stratix 10 FPGA被微软采用为即时AI云端平台Project Brainwave的DPU,这让英特尔拥有了与英伟达同台竞争的底气。而收购Altera,正是为了加强自身的FPGA业务实力,这便是PSG的前身。

  Altera本身在FPGA中的市场地位也非同小可,这家成立于1983年的美国公司,是可编程芯片系统(SOPC)解决方案的倡导者,可结合可编程逻辑技术、IP集成核与技术服务,为客户提供FPGA方案。

  FPGA广泛应用在原型验证、通信、汽车电子、工业控制、航空航天、数据中心等领域。市场中,主要有四家巨头,Altera便是其中之一。并且Xilinx与Altera这两家公司共占有近90%的市场份额,专利达到6000余项之多。有意思的是,Altera被英特尔收购,而Xilinx则被英特尔的竞争对手AMD纳入囊中。

  除了收购Altera外,2018年英特尔还收购了eASIC,站在英特尔的角度而言,收购eASIC可以更好地适应下一代计算需求,eASIC将与其FPGA业务相辅相成。

  收购极大增强了英特尔自身的FPGA实力。据英特尔2023年第二季度财报电话会议中披露,其PSG业务部门的收入同比增长35%,连续三个季度创下历史新高。

  不仅如此,2022年英特尔FPGA市场规模达到90亿美元,根据现有出货量预计,2023年可达100亿美元。这种成绩已不容小觑,但英特尔似乎并不满足于此。

  英特尔如今希望将PSG部门剥离出来,并将其独立IPO。对此,英特尔方面的解释是,此举会赋予PSG所需的自主权和灵活性,并帮助其充分成长,同时在FPGA行业中具有更强的竞争力。如果未来成功IPO,也能够为英特尔带来一定的财务回报。

  按照英特尔的计划,预计在2024年1月1日起,PSG将正式独立运营。英特尔执行副总裁、英特尔数据中心和人工智能集团(DCAI)的总经理Sandra Rivera将担任PSG的CEO。在此期间,Rivera还将继续担任DCAI的职务,直到英特尔找到替选人。

  按照计划,英特尔在发布2024年第一季度财报时,会将PSG作为一个独立的业务部门进行报告,并在接下来的两到三年里,为PSG进行首次公开募股,英特尔将保留多数股权。

  英特尔方面表示,PSG独立后,两家公司将保持战略一致,包括与英特尔代工服务公司(IFS)的关系,共同解决FPGA市场的关键领域。Rivera认为,PSG独立出来后,将使其能够在半导体行业这一要求苛刻且重要的领域发挥领导作用,从而充分释放PSG的潜力。

  显然,PSG的独立只是时间问题。有意思的是,就在今年初,英特尔决定卖掉4栋位于美国加州圣何塞的办公楼,总面积达到4.7万平方米,估值1.93亿美元,而圣何塞正是过去Altera总部所在地,这或许意味着Altera只能留在历史中,好在继承其遗志的PSG还有了eASIC的加持,能够为FPGA市场带来一点小小的震撼。

  收购失败?剥离PSG的背后原因

  从英特尔的财报中可以看到,PSG在整个集团中都属于盈利能力不错的部门,甚至在年初,英特尔就预告计划在今年将推出15款新的FPGA,这一数量也超出了英特尔历年来发布的FPGA产品总数。

  就在9月份,英特尔还公开宣发了6款新产品和平台,其中Agilex FPGA系列增加了Agilex 3、Agilex 5和Agilex 7,如今为何又要将其进行剥离?

  这需要从当初英特尔收购Altera的原因说起。当初英特尔之所以愿意花费如此大的资金收购Altera,是因为英特尔意识到FPGA对数据中心计算的未来至关重要,并判断超大规模和云构建者将从至强CPU内核以下位置卸载大量网络、存储和安全功能到FPGA等设备。为此,英特尔愿意减少一定的利润,也要抓住这块未来的市场。

  但结果是预测部分实现了,比如一些大的数据中心客户开始使用FPGA板卡做异构加速。假设每台主机插4块加速卡,只需要2500台主机,高端FPGA的需求量就已经达到了1万块。并且主机几乎每3-5年就会更新设备,算是长期的稳定客户。

  此外,在一些FPGA仿真平台中,一块板上就需要数十乃至上百片高端FPGA,还有部分通讯设备上也需要大量使用到高端FPGA。这无疑证明了英特尔此前的眼光,但眼光是一回事,能否将其拿到手中又是另一回事。

  随着社会开始进入数据大爆炸的时代,对于数据中心的需求也在不断上升。但从中获益最多的却并非是英特尔,反而是英伟达、AMD。今年7月份,AMD市值再次超过英特尔,并且至今仍未被英特尔反超,被收购的Xilinx在其中起了不小的作用。

  近几年,英特尔收购了不少企业。只从AI领域来看,便有Nervana Systems、Movidius、Habana Labs等,但这些花费巨资收购的企业似乎并未为英特尔带来具有竞争力的产品。在AI业务中,英特尔仍然依赖x86 CPU软件生态及MKL函数库、MKL-DNN函数库来保持一定市场份额。

  但这些市场,随着英伟达Grace Hopper超级芯片以及国产CPU的推出,已经变得岌岌可危,可见其收购的公司并未转化为实质性的助力。Altera也是如此,在被收购前,其FPGA的市占率接近40%,但如今市占率不升反降,反而一直独立的Lattice在异军突起。

  与其捂在手中无法发挥价值,不如放手一搏剥离出去,将战略目标聚焦到英特尔的芯片设计及制造能力,这也是2021年,英特尔新CEO Pat Gelsinger上任后制定的目标。

  一个显著的例子是,在2022年10月,英特尔将其在2017年以153亿美元收购的自动驾驶芯片制造公司Mobileye剥离出去,进行独立IPO。上市首日股价大涨近40%,市值超过230亿美元,英特尔随后透露将出售总价值约15亿美元的Mobileye公司股票为其芯片制造计划筹集资金。

  此次将PSG剥离出来,预备独立上市,打的主意与Mobileye应该差不多,一旦成功上市,英特尔将会进行套现来补贴自身的芯片设计及制造业务。

  显然,这一操作不过是英特尔自身在业务结构和管理上的调整。尽管如此,PSG独立消息传出后,让Lattice当天的股价大跌了5.77%。英特尔对PSG也从管理者转变为投资者,期望释放其在FPGA领域中的更多潜力。

  写在最后

  英特尔此次将FPGA业务拆分出去,不过是新CEO上任以来的一系列架构调整。除了剥离PSG、Mobileye之外,英特尔还关闭了RealSense计算机视觉技术部门,将数据中心解决方案事业部(DSG)出售给了中国台湾神达,停止对NUC(下一代计算单元)业务的直接投资,并将这项业务转给了华硕,近期还将奥地利半导体设备商IMS的10%股权出售给了台积电,其专注芯片设计及制造业务的决心是可以看见的。

  对PSG而言,有着Altera、eASIC的技术积累,在FPGA领域重振旗鼓大概率只是时间问题,不过Lattice可能就会感到有些难受了。但留给PSG的空间,或许只有高端FPGA市场了,中低端市场除了Lattice外,国内企业也在积极布局。

  比如国内的复旦微、紫光同创、安路科技等,都已经在FPGA上做出了不小的突破。有行业人士预测,随着这些国内FPGA厂商的持续内卷,或许5年内就能够覆盖Altera中国区业务。而在高端FPGA领域,除了数据中心外,主要是通信,而国内通信设备的领头羊华为、中兴等企业,经历了市场这些年,相信也更愿意扶持国内厂商。

  这样一来,PSG未来将如何发展值得期待,至少目前来看,英特尔将PSG剥离并准备在两三年内IPO的决策并没有太大的问题。毕竟如果拖得更久,带给英特尔的财务回报可能反而会下降。

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